Программированное обучение в США получило значительное развитие после опубликования в 1954 г. статьи профессора психологии Гарвардского университета Б. Ф. Скиннера «Наука учения и искусство обучения». Наиболее широкое применение в США получило безмашинное программированное обучение, которое можно рассматривать как продолжение работ по повышению эффективности обучения, проводившихся ранее и проводимых сейчас психологами и педагогами. По химии нам известно четыре «программы», составленные для изучения отдельных тем и всего курса химии в средней школе. Менее развито машинное программированное обучение, использующее различные обучающие машины. Программированное обучение в США направлено на выполнение буржуазных целей воспитания. Теоретической основой его является прагматизм. Поэтому программированное обучение в том виде, как оно осуществляется в США, неприемлемо для советской школы.

В США различают линейное (Скиннер) и разветвленное (Кроудер) безмашинное программированное обучение.

При линейном программированном обучении ученику на предложенный контрольный вопрос дается один ответ. Сопоставив с этим ответом свой ответ, ученик обнаруживает, успешны ли его познавательные усилия или неудачны. Если ученик обнаруживает, что дал правильный ответ, то он изучает следующую порцию, если же его постигает неудача, то ученик возвращается обратно, чтобы изучить материал вновь и понять, почему его ответ неверный и почему ответ, приведенный в учебнике, правильный. Но ученик может этого и не сделать. Здесь нет обязательного поиска путей исправления допущенных ошибок. В этом, пожалуй, слабая сторона этого вида обучения с психологической стороны. Сильная же сторона его в том, что он достаточно прост.

Разветвленное программированное обучение — более сложное явление. Здесь ученику предлагается выбрать ответ из трех, четырех и более возможных, которые приводятся в учебнике и среди которых только один полный и правильный (избирательные тесты). Если ученик выбрал правильный ответ, он переходит к новому заданию. Если ученик выбрал неточный, неполный и неправильный ответ, то ему дается инструкция, как исправиться, как найти правильный ответ. Это означает, что с психологической точки зрения в этом виде обучения сильная сторона состоит в том, что поиск правильного ответа носит творческий характер, а слабая сторона — в том, что оно опирается на тесты и выбор ответа носит случайный характер.

По теории вероятностей при трех приведенных на вопрос ответах правильный ответ может быть выбран случайно 33,3% учащихся, а при четырех ответах — 25% учащихся. Это означает, что метод избирательных тестов весьма неточный. Кроме того, применение этого метода как единственной формы контроля и единственного способа осуществления обратной связи приводит к тому, что на многие вопросы для выбора предлагаются заведомо несуразные, грубо неверные ответы, что педагогически вредно. Это, например, наблюдается в программированных учебниках, составленных по системе Кроудера. Выбор ответа из четырех и более предложенных педагогически может быть оправдан лишь в том случае, когда среди них отсутствуют неправильные и несуразные, а имеются только правильные, неточные и неполные ответы.

В советской школе в известном сочетании и в критически переработанном виде может быть использовано и линейное и разветвленное программированное обучение.