Сопоставим прежде всего несколько простых общеизвестных фактов. Мы положили в стакан чая кусок сахара—сахар растворяется и образует сироп вблизи дна (сироп хорошо виден, если посмотреть через стекло стакана на свет). Оставим стакан в покое на некоторое время, сироп постепенно распределяется по всему объему стакана, причем такое распространение сиропа происходит самопроизвольно.

Явление, при котором вещества самопроизвольно смешиваются друг с другом, называется диффузией.

Диффузией объясняется распространение запахов; диффузия происходит также в твердых веществах. Так, если взять два разных металла, например свинец и золото, и плотно сжать их пришлифованными поверхностями, то по истечении достаточно большого промежутка времени обнаружится, что атомы одного металла проникли в другой металл. Диффузия происходит тем быстрее, чем выше температура: при низких температурах (например, комнатной) проникновение атомов одного металла в другой можно обнаружить лишь через несколько месяцев, при высоких температурах диффузия в твердых телах идет значительно быстрее.

Мы не рассматриваем в настоящем параграфе многочисленных современных методов, позволяющих судить о том, что основные положения атомно-молекулярной теории остаются справедливыми и по сегодняшний день (с учетом ограниченности или условности некоторых положений, как это было показано в § 3), в последующих главах это будет многократно иллюстрироваться.